Im Gegensatz zur Auftragsfotografie beruht das Prinzip der Stockfotografie darauf, dass Bilder „auf Vorrat“ produziert werden. Der Vertrieb und Verkauf der Fotografien erfolgt meist über Bildagenturen, die Stockbilder sowohl lizenzfrei als auch lizenzpflichtig zur Verfügung stellen. Die wohl bekannteste Bildagentur ist iStock.